Porqué es adicto “el que puede y no el que quiere”. La importancia de la epigenética

La epigenética es el estudio de los cambios funcionales y a veces hereditarios en la regulación de la actividad génica y la expresión que no dependen de la secuencia génica. “EPI-” significa  “arriba ” o  “además de. ” exposiciones ambientales. Aunque cada tipo de célula en el cuerpo humano contiene  la misma información genética, los sistemas de regulación epigenética permiten el desarrollo de diferentes tipos de células (por ejemplo, la piel, el hígado o las células nerviosas) en respuesta al medio ambiente.

Los estudios familiares que incluyen gemelos idénticos, gemelos fraternales, adoptados y hermanos sugieren que tanto como la mitad del riesgo de una persona de convertirse en adicto a la nicotina, el alcohol u otras drogas depende de su composición genética. La fijación de la base biológica para este riesgo es una importante vía de investigación para los científicos que tratan de resolver el problema de la drogadicción.

Los genes — unidades funcionales de ADN que conforman el genoma humano — proporcionan la información que dirige las actividades celulares básicas de un cuerpo. La investigación sobre el genoma humano ha demostrado que, en promedio, las secuencias de ADN de dos personas son 99,9 por ciento iguales. Sin embargo, esa variación del 0,1 por ciento es profundamente importante. Estas diferencias contribuyen a variaciones visibles, como la altura y el color del cabello, y rasgos invisibles, como el aumento del riesgo o la protección de ciertas enfermedades como el ataque cardíaco, el derrame cerebral, la diabetes y la adicción.

Los avances recientes en el análisis de ADN están ayudando a los investigadores a desenredar complejas interacciones genéticas examinando todo el genoma de una persona a la vez. Las tecnologías como los estudios de asociación del genoma completo  (GWAS), la secuenciación del genoma entero, y la secuenciación del exoma  identifican variaciones sutiles en la secuencia del DNA llamada polimorfismos del nucleótido único (SNP). Los SNP se diferencian en una sola letra del código genético de una persona a otra. Si un SNP aparece más a menudo en personas con una enfermedad que las que no existen, se piensa que o bien afectan directamente la susceptibilidad a esa enfermedad o son un marcador para otra variación que lo hace.

La GWAS y la secuenciación son herramientas extremadamente poderosas porque pueden encontrar una conexión entre un gen o genes conocidos y un trastorno, y pueden identificar genes que pueden haber sido ignorados o previamente desconocidos.

A través de estos métodos, los científicos pueden reunir más evidencias de familias afectadas o usar modelos de animales y bioquímica.

Además, los estudios sugieren que el consumo de drogas de un animal puede verse afectado por el de su compañero de jaula, demostrando que algunas influencias sociales pueden mejorar el riesgo o la protección. Además, la exposición a las drogas o al estrés en el entorno social o cultural de una persona puede alterar tanto la expresión génica como la función génica, que en algunos casos pueden persistir a lo largo de la vida de una persona. Las investigaciones también sugieren que los genes pueden desempeñar un papel en la forma en que una persona responde a su entorno, poniendo a algunas personas en mayor riesgo de enfermedad que otras.

Las marcas epigenéticas pueden afectar la salud e incluso la expresión de los rasgos pasados a los niños. Por ejemplo, cuando una persona utiliza la cocaína, puede marcar el ADN, aumentando la producción de proteínas comunes en la adicción. Los niveles crecientes de estas proteínas alteradas corresponden con comportamientos de droga-búsqueda en animales.

Las histonas, como otro ejemplo, son como los carretes proteicos que proporcionan una estructura organizativa para los genes. Los genes se enrollan alrededor de las histonas, apretando o aflojando para controlar la expresión génica. La exposición a las drogas puede afectar a las histonas específicas, modificando la expresión génica en las regiones cerebrales localizadas. La ciencia ha demostrado que la manipulación de enzimas modificadoras de histonas y proteínas vinculantes puede tener promisión en el tratamiento de los trastornos del uso de sustancias.

El desarrollo de conjuntos de datos multidimensionales que incluyen e integran información genética y epigenética proporcionan una visión única de los procesos genéticos moleculares subyacentes a las causas y consecuencias de la drogadicción. Estudiar y utilizar estos tipos de datos para identificar los factores biológicos implicados en el abuso de sustancias es cada vez más importante porque los avances tecnológicos han mejorado la capacidad de los investigadores para individualizar los genes individuales o los procesos cerebrales que pueden informar a los nuevos intervenciones de prevención y tratamiento.

Los clínicos encuentran a menudo variabilidad sustancial en cómo los pacientes individuales responden al tratamiento. Parte de esa variabilidad se debe a la genética. Los genes influyen en los números y tipos de receptores en los cerebros, con qué rapidez metabolizan las drogas y qué tan bien responden a los diferentes medicamentos. Aprender más sobre las bases genéticas, epigenéticas y neurobiológicas de la adicción eventualmente hará avanzar la ciencia de la adicción.

Los científicos podrán traducir este conocimiento en nuevos tratamientos dirigidos a objetivos específicos en el cerebro o a enfoques terapéuticos que puedan ser personalizados para cada paciente, llamados farmacogenómica. Esta ciencia emergente, a menudo llamada medicina de precisión, promete aprovechar el poder de la información genómica para mejorar los tratamientos para la adicción mediante la adaptación del tratamiento a la composición genética específica de la persona. Conociendo la información genómica de una persona, los profesionales de la atención médica estarán mejor equipados para emparejar a los pacientes con el tratamiento más adecuado.

Alberto Manero. Psicólogo de IVANE SALUD.

Dr. Augusto Zafra. Psiquiatra. Director de IVANE SALUD.

Unidad de Salud Mental y Psiquiatría Hospitalaria en Vithas Hospital Nisa Valencia al Mar.

Clínica de Desintoxicación y Patología Dual en Vithas Hospital Nisa Aguas Vivas.